En legende fylder rundt

Lance Armstrong er igen favorit, når 198 ryttere begiver sig ud på den 3.350 km lange rute, der udgør årets Tour de France

PARIS:Siden Maurice Garin for 100 år siden kunne hyldes som vinder af det første Tour de France, har en af verdens hårdeste og mest prestigefyldte sportsbegivenheder gradvist vundet plads på verdensscenen. Selv om løbet har været underlagt markante ændringer, siden rytterne i de første udgaver skulle tilbagelægge 2.500 km på blot seks etaper og ofte måtte køre fra midt på natten til sent om aftenen uden støtte fra hverken servicevogne eller en stab af professionelle mekanikere, kokke, massører og sportsdirektører, er fascinationen for det årlige show samt dets aktører bestemt kun blevet større. Utallige tilskuere vil da også være på plads, hvis ikke på de franske landeveje så i sofaen derhjemme, når den 90. udgave af det 100 år gamle løb lørdag eftermiddag og aften skydes i gang med prologen i Paris. Og der er bestemt også ekstra god grund til netop i år at følge den tre uger lange rundtur med stor bevågenhed. Med et utal af kandidater til at bestige de tre podiepladser på Champs Élysées er der nemlig lagt op til en fødselsdag, der vil blive husket. Armstrong storfavorit På trods af den formodet hårdeste konkurrence i sin "regeringsperiode" tegner den firedobbelte vinder, texaneren Lance Armstrong, sig som storfavorit til i år at tangere rekorden på fem sejre - en rekord, der indehaves af Jaques Anquetil, Eddy Merckx, Bernard Hinault og Miguel Indurain. Armstrong, der har været urørlig på Tour-tronen i de seneste fire år, ser med sin fornemme sejr i det franske opvarmningsløb Dauphiné Libéré ud til at ramme topformen på det helt rigtige tidspunkt, og med et stærkt US-Postal hold i ryggen, ser tingene ud til at kunne flaske sig for den kompetente amerikaner. Den spanske trio Roberto Heras, Manuel Beltran og José Luis Rubiera er alle ryttere, der har format til at støtte Armstrong på selv de stejleste af årets stigninger, og især førstnævnte er da også et godt bud på en topplacering, når det samlede klassement skal gøres op. Endelig har US Postal med temporyttere som Viatcheslav Ekimov og George Hincapie gode chancer for at vinde tid i forhold til flere af konkurrenterne på den 69 km lange holdtidskørsel, der udgør løbets 4. etape. Kigger man ned over listen af startende ryttere i årets Tour, er man dog ikke i tvivl om, at Armstrong skal yde sit maksimale for at holde konkurrenterne fra fadet, samt at dette års løb tegner sig som et af de mest interessante hidtil. Stærk tysk ekspres Siden Bjarne Riis og senest Jan Ullrichs succes i Tour de France har tyske Team Telekom manglet en oplagt kandidat til en af de tre podiepladser. I år ser det imidlertid ud til, at sportsdirektør Walter Goodefroot har fået stablet et særdeles slagkraftigt hold på benene. Med colombianeren Santiago Botero som frontfigur ser tyskerne endda ud til at ville lege med i kampen om sejren i dette års Tour. Botero, der med sin tyngde er stærk såvel i bjerge som på enkeltstarter, besatte fjerdepladsen i sidste års tur, og var det ikke for et stort tidstab på 14. etape til Mont Ventoux var det nok blevet til en plads blandt de tre første for colombianeren. Den daværende Kelme-rytter vandt da også løbets første enkeltstart samt en af de to hårde alpeetaper. Dog skal man have in mente, at Santiago Botero endnu ikke har leveret nævneværdige topplaceringer i denne sæson, men med skiftet fra Kelme til Telekom får colombianeren den stærkest tænkelige stab af hjælperyttere omkring sig. Trods afbud fra sidste års vinder af Giro d'Italia Paolo Savoldelli, har Telekom i landsmændene Danielle Nardello og Guiseppe Guerini, kazhakstanske Alexandre Vinokourov, der har kørt et forrygende forår, samt de to tyskere Andreas Klöden og Matthias Kessler et yderst kompetent team. Tyskernes luksusproblem ser ud til at blive supersprinteren Erik Zabel, der uden tvivl vil gøre krav på et par ryttere til at støtte sig i kampen om den grønne pointtrøje. Eksplosiv spansk armada Blandt de øvrige kandidater til topplaceringer, finder vi en hel håndfuld spaniere, der på gode dage kan gøre livet surt for Lance Armstrong og US-Postal. Joseba Beloki (Once), der sidste år sluttede som nummer to i Paris, vil uden tvivl gøre sit for at tage det sidste skridt op øverst på podiet. Med stærke folk som José Azevedo, Jörg Jaksche og Marcos Serrano i ryggen står den lille spanier med gode kort på hånden. Stærk kørsel fra ONCE og i særdeleshed Beloki i etapeløbet Tyskland Rundt indikerer da også at storformen igen i år er ved at indfinde sig. Francisco Mancebo fra iBanesto.com er et andet bud på en spansk placering på podiet. Med sejr i forberedelsesløbet Classique des Alpes og en topplacering i Dauphiné Libéré har Mancebo da også vist, at han har ambitioner om at bytte sidste års 7. plads ud med noget bedre. Endelig tilslutter Aitor Gonzalez (Fassa Bortolo), Iban Mayo (Euskaltel) samt CSC's Carlos Sastre sig den "spanske armada" af ryttere, der vil vise noget i årets Tour de France - en armada, der kunne have været endnu stærkere repræsenteret, hvis ikke det havde været for en skadet Oscar Sevillas (Kelme) afbud. Outsideren Ullrich I de seneste par sæsoner har Jan Ullrich haft svært ved at leve op til det store forventningspres, der har hvilet på skuldrene af den nu 29-årige tysker. For mange kilo, diverse skader og rygter om spritkørsel, amfetaminmisbrug og lignende har sat en alvorlig kæp i hjulet og gjort livet svært for Ullrich. Med et meget turbulent forår hos Team Coast, der grundet manglende lønudbetaling måtte dreje nøglen om, har foråret da heller ikke budt på optimal forberedelse. Først efter at italienske Bianchi overtog licensen i maj måned, har Ullrich fået gang i hjulene, og et godt resultat i Tyskland Rundt viser, at ambitionerne om en topplacering i Touren er tilstede. Møder de tre spaniere Angel Casero, Aitor Garmendia samt nyindkøbte Felix Garcia Casas samtidig op i god form, kan det blive meget spændende at følge Bianchi-holdet. Man må heller ikke glemme, at Ullrich i sine fem Tour de France-starter aldrig er sluttet dårligere end nummer to. Italienske bud Kun en enkelt Tour de France sejr siden 1965 er det blevet til for Italien, og det er nok også tvivlsomt, om en af støvlelandets ellers mange stærke ryttere i år vil hyldes som sejrherre, når feltet når Paris. Bedste bud er nok sidste års vinder af ungdomskonkurrencen Ivan Basso fra Fassa Bortolo. Basso, der sluttede som nr. 11 i 2002, er en rytter med et meget stort potentiale, men spørgsmålet er om det endnu er et par år for tidligt til, at vi får italieneren at se blandt de tre første. For første gang længe stiller både vinder og toer fra årets Giro d'Italia til start i Tour de France. Man må dog formode, at Gilberto Simoni (Saeco) og Stefano Garzelli (Vini Caldirola) med en hård Giro i benene ikke kan blande sig i den absolutte topstrid. Simoni har jo ellers sendt en verbal udfordring til Lance Armstrong efter sin sejr i årets Giro. "Kom til Italien Lance - så får vi at se, hvem der er stærkest", lød det fra den suveræne triumfator på de italienske landeveje. Franskmændenes håb Selv om det ikke er blevet til en hjemmebanesejr siden Bernhard Hinault i 1985, stiller de cykelsportsglade franskmænd vanen tro store forventninger til deres egne. Christophe Morau (Credit Agricole) er sammen med bjergkongen Richard Virenque (Quick Step) nok de bedste bud på fransk succes. Men også navne som Stéphane Goubert (Jean Delatour), Walter Béneteau (Brioches la Boulangere), Nicolas Vogondy (La Francaise des Jeux) og Laurent Brochard (Ag2r) vil vise tricoloren, og det står klart for enhver, at en 100 års fødselsdag i Frankrig ikke får lov at foregå uden et markant fransk islæt. CSC med stærkt hold Set med rød/hvide briller byder dette års Tour de France bestemt på spænding af højeste karat. Bjarne Riis og CSC stiller således til start i Paris i stærkest mulige opstilling. Med både kaptajn Tyler Hamilton og spanske Carlos Sastre, der sidste år sluttede som nr. 10 i løbet, har holdet gode muligheder for at blande sig i topstriden. Der har siden Hamiltons stærke sejre i Liège-Bastogne-Liège og Romandiet Rundt tilbage i april og maj måned ikke været lagt skjul på, at målet er at få amerikaneren med blandt de allerforreste - gerne på en podieplads. Lance Armstrong, der kender Hamilton særdeles godt fra CSC rytterens tid hos US Postal har ikke lagt skjul på sine forventninger til sin tidligere holdkammerat. - Jeg kender Tylers kvaliteter, og han er uden tvivl blevet bedre siden han forlod os. Han har evnerne til at vinde et stort etapeløb, og jeg har ham på listen over de 10, jeg betragter som mine farligste konkurrenter i år, lød det opmuntrende fra storfavoritten i forbindelse med et pressemøde omkring løbet Dauphiné Libéré i sidste måned. Ud over Hamilton og Sastre har CSC med Peter Luttenberger, Nicki Sørensen og Andrea Peron gode ryttere til at støtte de to trumfer på de hårde etaper. Samtidig skal det blive spændende at se om Riis' trup kan leve op til sidste års flotte tredjeplads på holdtidskørslen, der, hvis ikke det havde været for en ærgerlig punktering til Michael Sandstød, måske kunne være endt med sejr til det danske hold. De fire CSC-danskere Nicki Sørensen, Jacob Piil, Michael Blaudzun og Bekim Christensen får desværre ikke selskab af andre danske ryttere i feltet. Den tidligere holdkammerat Michael Rasmussen, der i år har skiftet den rød/hvide trøje ud med den orange Rabobank trikot, er blevet siet fra den hollandske trup, muligvis på baggrund af den håndskade, han pådrog sig under sin træning i Alperne for et par måneder siden. Rasmussen er derimod blevet stillet i udsigt, at han vil få frie hænder til at køre sin egen chance i Vuelta a Espana i september måned. Men med fire danskere samt et væld af udfordrere til Lance Armstrong i feltet er der lagt op til en fødselsdagsfest med spænding og dramatik, når de franske veje for 90. gang siden 1903 er vært for legenden Tour de France.