Florida vil beholde rumfærge-programmet

Der er kun fem missioner med rumfærgerne tilbage. I september er det slut, men der er indledt en kamp for at bevare fartøjerne og over 7000 arbejdspladser

Det er snart forbi med de imponerende opsendelser af rumfærger fra Cape Canaveral i Florida. Otte måneder endnu, fem opsendelser. Rumfærgen Endeavour gøres i øjeblikket klar til sin næstsidste mission 7. februar, og mens timeglasset er ved at rinde ud for rumfærgeprogrammet, slår Florida-politikere på tromme for at forlænge det. Bare nogle år endnu, eller måske bare én opsendelse mere, hvilket også kan holde over 7000 mennesker i arbejde et stykke tid endnu. Nasa, den amerikanske rumfartsadministration, har imidlertid andre planer og har besluttet, at den sidste mission finder sted i september i år. Det er så planen, at de russiske Sojus-fartøjer fremover skal stå for transporten til og fra Den Internationale Rumstation (ISS), som er i kredsløb om Jorden. Rumfærgerne med deres store lasteevne skal bruge de sidste missioner på at få stort udstyr og en masse reservedele op til ISS. Nasa arbejder i øjeblikket på at udvikle næste generation af fartøjer, nemlig det såkaldte Constellation-program, der består af Ares-raketter og rumkapslen Orion. Planen er, at de skal få USA tilbage til månen. Hvornår de første flyvefærdige afløsere for rumfærgerne er klar, er ikke kendt. Der er forsinkelser, og amerikanske medier skriver, at 2015 nu er det allertidligste bud. USA's præsident, Barack Obama, fremlægger mandag sit budgetforslag for 2011, og de nuværende hårde økonomiske vilkår kan betyde, at Nasa ikke får så mange midler til Constellation-programmet, som Nasa håber. Det kan koste yderligere forsinkelser i udviklingen. Her er det så, at tilhængere af en forlængelse af rumfærgeprogrammet ser deres snit. Florida-avisen Orlando Sentinel citerer højtstående Nasa-embedsmænd og leverandører til rumfærgerne for at sige, at der er tilstrækkeligt med reservedele til fem missioner ud over de allerede planlagte. - Med den politiske vilje og penge kan det gøres, siger Howard DeCastro, rumfærgechef i United Space Alliance, en af leverandørerne. Prisen for endnu fem missioner i 2011 og 2012 vil være mellem 1,8 og 2,4 milliarder dollar om året imod nu 3,0 milliarder dollar årligt, siger han. Bill Posey, kongresmand fra Florida, skubber på for at forlænge programmet til og med 2015. Det er udsigten til tab af 7000-8000 arbejdspladser, der driver ham. - Man er forstående over for det, når man selv har prøvet det, siger 62-årige Posey til avisen. Han var selv ansat i Apollo-programmet, der bragte USA til månen i 1969, men var blandt de tusindvis af mennesker, som blev fyret, da Apollo stoppede. Men han siger også, at hans forslag ikke mødes med den store forståelse i Washington. Bill Nelson, en anden kongresmand fra Florida, har også et forslag. Han var selv på rumfærgetur i 1986 og taler for, at Nasa skal forlænge programmet med bare en enkelt mission, nemlig med Atlantis. Den gøres alligevel klar til at flyve i september, da færgen skal være reservefærge, eller redningsfærge, for Challenger, som skal gennemføre programmets sidste mission. Han er selv klar til at tage med. - Hvis de har tillid til sikkerheden til dette fartøj, så vil folk som jeg synge den samme sang som mange i Nasa: Lad os flyve, siger han. Imidlertid er netop sikkerheden et problem for de aldrende rumfærger. To af dem er i tidens løb forulykket. Orlando Sentinel skriver, at den kommission, der undersøgte ulykken med Colombia i 2003, skrev i sin rapport, at hvis rumfærgeprogrammet skal forlænges ud over 2010, så skal fartøjerne gennemgås og have nye sikkerhedsgodkendelser. /ritzau/